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Voyager 1 acaba de acionar seus propulsores após 37 anos sem uso

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A nave espacial Voyager 1, da NASA, acordou seus propulsores pela primeira vez após ficar décadas sem usá-los...


Os quatro propulsores da Voyager 1, chamados TCM (manobra de correção de trajetória), não eram usados desde novembro de 1980, quando realizou seu último sobrevoo planetário - um encontro épico com o planeta Saturno. Recentemente, no dia 28 de novembro de 2017, operadores da missão realizaram um teste para verificar se os propulsores ainda funcionavam... E tudo correu de forma maravilhosa, disseram autoridade da NASA.

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"A equipe da Voyager ficava cada vez mais entusiasmada conforme os propulsores guiavam a sonda a cada quilômetro percorrido", disse Todd Barber, engenheiro de propulsão do Laboratório de Propulsão a Jato, da NASA. "O clima foi uma mistura de ceticismo, alívio e alegria ao testemunhar os propulsores trabalharem como se nenhum tempo tivesse passado."


Como podemos perceber, a equipe da missão não ligou os propulsores da nave apenas por curiosidade ociosa. A sonda Voyager 1 vem usado constantemente seus propulsores padrão que a coloca numa posição adequada para que sua comunicação com a Terra ocorra de forma favorável (mirando sua antena em nossa direção). Mas o desempenho desses propulsores automáticos têm deixado a desejar há cerca de três anos, então os membros da missão decidiram apelar para algo mais potente, mas que estava dormente há muito tempo...

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Não havia garantia alguma de que os testes iriam funcionar. Já faziam 37 anos que esses motores não eram ligados. Além disso, eles foram projetados para operar de forma contínua, e não para disparar rajadas curtas. Foi um momento de muita tensão na sala de controle da missão.



Ilustração artística da sonda Voyager 1.
Créditos: NASA / JPL-Caltech


Agora que tudo deu certo, o plano é continuar usando os motores TCM para que a missão opere com 100% de satisfação.

"Com os propulsores funcionando mesmo após 37 anos sem uso, podemos ampliar a vida da nave espacial Voyager 1 em dois ou três anos", disse a gerente de projetos da Voyager, Suzanne Dodd.


Apesar dessa empolgação da equipe, e da satisfação de ver os motores TCM operando após um longo período de dormência, eles provavelmente serão aposentados no futuro próximo. Cada um deles exige que um aquecedor funcione, ou seja, energia. Quando a fonte de energia da sonda Voyager 1 estiver muito baixa, ela deverá voltar a ser operada pelos propulsores automáticos. A sonda Voyager 1 é alimentada por um gerador termoelétrico de radioisótopos, ou RTG, que converte o calor gerado pela decomposição radioativa de plutônio-238 em eletricidade.



A icônica imagem intitulada "O Pálido Ponto Azul", feita pela sonda Voyager 1 em 6 de junho de 1990.
Podemos ver a Terra a mais de 6 bilhões de km de distância. Nosso planeta aparece como um pequeno pixel azulado.
Créditos: Voyager 1 / NASA


As sondas gêmeas Voyager 1 e Voyager 2 foram lançadas em 1977, com apenas alguma semanas de diferença. A missão delas é a de realizar uma viagem sem precedentes pelo espaço, passando primeiramente pelos planetas gasosos (Júpiter, Saturno, Urano e Netuno). Em agosto de 2012, a sonda Voyager 1 se tornou o primeiro objeto humano a entrar no espaço interestelar.

A sonda Voyager 2 deve sair dos limites do Sistema Solar em breve, juntando-se a sua irmã nos próximos anos.




Imagens: (capa-ilustração/NASA) / Voyager 1 / NASA / JPL-Caltech
04/12/17

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